Con motivo del festejo de su 65 aniversario la prestigiada Sonora Ponceña ofrecerá una presentación especial en el Centro de Convenciones de Tlatelolco el próximo Sábado 28 de Septiembre donde en punto de las nueve de la noche y acompañados del Gran Combo de Puerto Rico ofrecerán una velada intensa llena de éxitos que han consagrado a las dos agrupaciones alrededor del mundo. Fundada en 1944 por don Quique Lucca, y que desde 1954 pasó a llamarse La Sonora Ponceña, esta agrupación está lista para demostrar al público mexicano su notable influencia de la Sonora Matancera y del Conjunto Casino dejando patente el sello que hasta la actualidad le ha valido a la Sonora Ponceña ser una de las bandas más representativas de toda la Salsa en el continente. Y qué mejor que el Gran Combo de Puerto Rico como su acompañante en el festejo mexicano.

La Sonora Ponceña es una agrupación musical que fue fundada en 1954 por el músico Enrique «Quique» Lucca Caraballo en su ciudad de Ponce, Puerto Rico, bautizándola con el nombre de «Orquesta Internacional». En febrero de 1954 reunió de nuevo al grupo llamándola Sonora Ponceña con un repertorio de temas del compositor e intérprete cubano Arsenio Rodríguez, en unión con las conocidas y famosas orquestas cubana Sonora Matancera y el Conjunto Casino, haciendo su primera presentación el 20 de abril de 1954. Actualmente es dirigida por Papo Lucca (hijo de «Quique»). Graban su primer disco en 1968 de 33 RPM llamado “Hacheros pa’ un palo”, que contaba con los arreglos hechos por el hijo de Quique Enrique Arsenio, conocido como «Papo» Lucca. El disco fue un éxito en Nueva York al igual que su segunda grabación, llamada “Fuego en el 23”, que fué realizada en 1969. La agrupación musical inicia una gira por el Caribe interpretando y grabando temas, tales como “La pollera colorá”, del colombiano Wilson Choperena. Bombas, merengues, guaguancós y sones.

A finales de 1970 el grupo graba un disco con la cantante cubana Celia Cruz titulado “La Ceiba”. Papo graba en 1980, el disco “New Heights” que presentó como novedad la ilustración de la carátula y con ese disco comenzaron a titular los álbumes en inglés y a incluir temas de latin jazz, lo que reforzó el carácter internacional de la orquesta. Bajo el Sello Pianissimo, propiedad del mismo Papo Lucca -año muy especial para Quique Lucca y la orquesta-, lanzaron el disco «Back to the road», y el 16 de marzo de 2004, les fue dedicado el vigésimo tercer «Día Nacional de la Salsa», el más importante acontecimiento salsero en Puerto Rico, realizado en la ciudad de Carolina y el reconocimiento de la Cámara de Representantes y de la Legislatura de Puerto Rico por la aportación que éstos han hecho a la música popular en Puerto Rico y el mundo entero. Recibieron en nombre del Alcalde de la ciudad de Ponce, el señor Rafael Cordero el reconocimiento y honor de nombrar una de las calles de la ciudad como Enrique Lucca Caraballo, en honor a «Quique» Lucca.

Sonora Ponceña

En una votación unánime, la Junta de Directores del Día Nacional de la Parada Puertorriqueña en Nueva York, designó a la orquesta, en su 50 Aniversario, como la Orquesta Invitada de Honor en el Noveno Desfile Anual celebrado el 13 de junio de 2004. El 4 de septiembre del 2004 fueron parte de la inauguración del Coliseo José Miguel Agrelot junto al Apolo Sound de Roberto Roena y a Richie Ray y Bobby Cruz. Su última referencia se llama “Los Gigantes del Sur”, un nuevo disco con ocho canciones que reviven su época de auge y esplendor en vísperas de su 63 aniversario. En 2016 fallece su líder Enrique Lucca a los 103 años.

El Gran Combo de Puerto Rico, también conocido como La Universidad de la Salsa, es la agrupación musical más exitosa del género salsa de Puerto Rico y uno de los grupos de salsa más conocidos en toda América Latina. Muchos de los cantantes legendarios de la salsa han sido miembros en algún momento de la orquesta, por ello se le ha asignado el nombre de La Universidad de la Salsa, apodo que les dio el periodista colombiano Ley Martin. Esta institución musical es muy conocida por exitosos temas como «Azuquita pa´ el café», «Falsaria», «Un verano en Nueva York», «Eliminación de Feos», «Gotas de lluvia», «La muerte», «La fiesta de pilito», «No hay cama pa´ tanta gente», «Me liberé», entre otras.

El Gran Combo de Puerto Rico fue fundado por Rafael Ithier en mayo de 1962, quien sigue siendo el pianista de la orquesta y su director musical. El combo surge tras la ruptura del Combo de Rafael Cortijo en 1962, agrupación de la que era parte Rafael Ithier. En esa ocasión varios ex integrantes se reunieron con el empresario Rafael Álvarez Guedes con el propósito de formar un grupo musical que acompañaría al cantante dominicano Joseíto Mateo en una grabación para el sello Gema. El disco, producido bajo el título de «Menéame los mangos», contó con la participación Rafael Ithier, Eddie Pérez, Héctor Santos, Kito Vélez, Martín Quiñones, Miguel Cruz y Roberto Rohena. La agrupación, bautizada entonces por Alvarez Guedes como «El Gran Combo» se reunió nuevamente para sentar las bases de lo que sería una de las orquestas de más prestigio en el ámbito nacional e internacional.

Tras un comienzo tormentoso, la calidad de sus músicos les abrió puertas en la emisora WIAC donde iniciaron un programa radial junto a Fidel Cabrera. Poco a poco se fueron dando a conocer en los hogares puertorriqueños y el 26 de mayo de ese año hicieron su primera presentación pública en el salón Rock and Roll de Bayamón. Luego pasaron a WKAQ con Turín Llamas, donde se fraguó su debut ante las cámaras de televisión en «La Taberna India». Posteriormente debutan en el Hotel La Concha, casualmente alternando en un baile homenaje en honor a Rafael Cortijo. En su debut, a través de WKAQ, interpretaron un número de Bobby Capó que impresionó a varios de los presentes, entre ellos a Felipe «La Voz» Rodríguez, quien le indicó que habían muchos ‘Juniors’ en el ambiente y que debía cambiarse el nombre por «Andy». A partir de entonces y durante los próximos 15 años, Andy Montañez habría de convertirse en un mimado del público latinoamericano. Luego regresó Roberto Rohena y permaneció con el Combo durante siete años, cuando finalmente lo abandona para fundar su Apolo Sound.

El gran Combo

La década del 70 se inicia con otros cambios, entre ellos la salida de Milton Correa y la entrada de Miguel Marrero. Se integra al grupo Mike Ramos y sale Mike Torres, quien fue sustituido por Alfredo (Taty) Maldonado. Pese a la renovación, la orquesta siguió ganando adeptos y ese año recibieron «El Momo de Oro», máximo galardón de Venezuela como mejor orquesta internacional, y posteriormente el Festival de Orquestas de Venezuela. La fama de la institución musical trascendía países y continentes. Representantes de casas disqueras entraron en conversaciones con el Combo, pero no prosperaron. El contrato con el sello Gema no les fue renovado, de manera que se encontraron huérfanos de una casa disquera y debieron emprender la difícil empresa de producir sus propios discos. Para ello, Andy tuvo que hipotecar su residencia por $7,000 a pagarse en 30 días. Así nació el sello EGC cuyo primer trabajo se grabó bajo el título «Estamos primeros, El Gran Combo».

En 1971 incorporan a la orquesta el trombón, hábilmente interpretado por Epifanio (Fanny) Ceballo, quien permaneció con el grupo hasta su muerte de cáncer en 1991. Su primera producción con el nuevo sonido fue «De punta a punta» e incluyó los clásicos «Don Goyo», «Achilipú» y «Le dicen papá». Al año siguiente fueron premiados por Record World Magazine como «El Combo del Año» y también ganaron el Festival del Disco de Oro en Miami. Poco después se producen cambios adicionales con la salida del cantante Pellín Rodríguez, quien se lanza como solista. Por él entra Marcos Montañez, hermano de Andy, y permanece con el grupo unos seis meses, cuando entró por él uno de los cantantes actuales, el virtuoso sonero Charlie Aponte.

La década cerró con otros galardones importantes, entre ellos un reconocimiento otorgado por la corporación organizadora del Festival de Bomba y Plena del Instituto de Cultura Puertorriqueña. Y estrenan la nueva década con un Disco de Oro por el álbum «Aquí no se sienta nadie»; así como un viaje a Perú que los colmó de gloria en el país andino. El próximo año reciben el Calendario de Plata en México, un mercado difícil de conquistar.

Al cumplir 20 años, El Gran Combo recibió múltiples reconocimientos nacionales e internacionales, entre los que se destacaron «El Congo de Oro» de Colombia, una Resolución del Senado de Puerto Rico y otra del pueblo de Dorado, así como un Premio Paoli. Dos años más tarde probaron ser «La Universidad de la Salsa», al llevar su música a las frías tierras de Alaska, donde encendieron el ambiente con el calor de su ritmo. Honran la visita con la grabación del disco «Breaking the Ice – El Gran Combo en Alaska» nominado para un Premio Grammy. Ese año ganan otro Premio Paoli y la radioemisora Z-93 le dedica el Primer Día Nacional de la Salsa a Rafael Ithier. Ya para entonces El Gran Combo había conquistado países como Inglaterra, Alemania, Holanda, Suiza, España, Argentina, Venezuela, Japón y todos los Estados Unidos.

En 1982 se presentaron en un concierto histórico en el Madison Square Garden, donde celebraron su Aniversario de Plata ante un abarrotado público que entonaba de pie «Feliz cumpleaños». Otros homenajes no se hicieron esperar e igualmente recibieron «El Guayaquil Luminoso» de Ecuador, el «Premio Aplausos a la Mejor Orquesta», una Resolución de la Cámara de Representantes de Puerto Rico, otra de Bayamón y una proclama del pueblo de Juncos, entre otras. Cinco años más tarde celebraron a todo dar sus 30 años como embajadores de la alegría, iniciando las festividades con un juego de softball con estrellas actuales y legendarias del baseball de Grandes Ligas y artistas invitados, entre éstos, Víctor Pellot Power, Rubén Sierra y Gilberto Santa Rosa.

Los homenajes continuaron en Madrid, donde celebraron en grande y recibieron amplia cobertura en los diarios. A su regreso el Senado de Puerto Rico les rindió un homenaje y los nombró en su Resolución «Embajadores de Nuestra Música». Pero la actividad cumbre de pueblo se celebró en el estadio Hiram Bithorn ante más de 30 mil fanáticos que disfrutaron la historia musical de nuestros «Mulatos del Sabor», en unión de Andy Montañez, Gilberto Santa Rosa, Jerry Rivera, Alex D’Castro, Johnny Ventura y La Sonora Ponceña. Dos meses más tarde se le rindió otro homenaje organizado por sus esposas en la sede del Centro de Convenciones del gobierno de Puerto Rico. Entre tantos premios y distinciones, sus integrantes consideran que el mejor de todos ha sido el respeto, respaldo y el aplauso de su público.

En 2002 la agrupación salsera celebró sus 40 años de fundación con dos conciertos masivos en el Coliseo Rubén Rodríguez de Bayamón. La producción dio paso al lanzamiento de un disco compacto que se distinguió como uno de los más sobresalientes del año, según la Fundación Nacional para la Cultura Popular. Un año más tarde, la Academia de las Artes y Ciencias de la Grabación en los Estados Unidos reconoció la producción otorgándole un premio Grammy en la categoría de disco tropical. Desde el 2006 la orquesta ha lanzado sobre 40 álbumes o CD y ha recibido numerosos premios, incluyendo discos de oro, un «Calendario de Plata» en México, un «Combo Dorado» en Colombia, un «Premio Paoli» en su patria, Puerto Rico y una distinción honorable en España y muchos otros. En ese año lanzaron la producción discográfica titulada Arroz con Habichuela, del cual salieron varios éxitos como «No Hay Manera», «Como Tiembla El Alma», «Piénsalo» y «Arroz Con Habichuela».

En el 2010 lanzaron su más reciente producción discográfica titulada Si No Hay Salsa No Hay Paraíso, del cual salió el éxito «Sin Salsa No Hay Paraíso», entre otros. En agosto del 2011 El Gran Combo re-escribió la letra de su propio éxito «No Hago Más Ná» que cantaba en sátira acerca de un día en la vida de un vago. La versión nueva la llamaron «Echar Pa’lante» y cantaba sobre un día en la vida de un trabajador y las virtudes del trabajo. Además lanzaron un video con un mensaje positivo antes de comenzar la canción y enseñaron tomas de gente trabajando en comparación con miembros del Gran Combo tocando diferentes instrumentos.

El Gran Combo celebró sus 50 años el 11 de noviembre de 2012. El 9 de agosto de 2013 el saxofonista y miembro fundador del grupo Eddie «La Bala» Perez fallece luego de sufrir amputación de sus piernas y serias complicaciones de salud. Es sustituido por Virgil Rivera. El 12 de diciembre de 2014 su cantante principal Charlie Aponte anuncia su retiro por razones personales después de cantar con la Orquesta desde 1973. Su última presentación fue el 30 de diciembre de 2014 en Cali Colombia. El 24 de enero de 2015 Anthony Garcia es seleccionado para sustituir a Charlie Aponte.

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